El esfuerzo más ambicioso hasta la fecha para abolir la pena de muerte ya está ocurriendo

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La opositora a la pena de muerte Joyce Engle sostiene un cartel mientras se sienta en las escaleras de la iglesia de St. Francis Xavier College durante una vigilia horas antes de la ejecución programada del preso condenado a muerte de Missouri Russell Bucklew el martes 20 de mayo de 2014 en St. Louis.



Henderson Hill y Rob Smith son la extraña pareja que lidera un esfuerzo de colaboración para poner fin a la pena de muerte en Estados Unidos en el momento más significativo para ese movimiento en décadas.

A medida que las conversaciones sobre el encarcelamiento masivo, las disparidades raciales y la legislación de justicia penal han permeado el debate público en ambos lados del espectro político, otro esfuerzo ha tomado forma bajo el radar: sentar las bases para un fallo de la Corte Suprema de que la pena de muerte es inconstitucional, una violación de la prohibición de la Octava Enmienda sobre los castigos crueles e inusuales.



Cuando el juez de la Corte Suprema Stephen Breyer, junto con la jueza Ruth Bader Ginsburg, plantearon en junio la posibilidad de que la Corte Suprema revisara la constitucionalidad de la pena de muerte, utilizando una parte clave del trabajo de Smith como prueba, el terreno cambió de la noche a la mañana y las discusiones pasaron de hipotético para hiperimpulsar.



A raíz de ese cambio, dos de los abolicionistas más estridentes de la pena de muerte se sentaron con estilltravel News para presentar su caso no solo para poner fin a la pena de muerte en los Estados Unidos, sino para hacerlo en los próximos años. El esfuerzo, como tantos otros centrados en la Corte Suprema, finalmente se reduce al juez Anthony Kennedy.

El Proyecto de la Octava Enmienda, dirigido por Hill y Smith, es un esfuerzo centralizado para avanzar en la investigación de la abolición de la pena de muerte, plantear problemas de responsabilidad del sistema legal y ayudar a los esfuerzos de defensa capital, todo con la Corte Suprema en mente. Tiene un presupuesto de $ 1 millón y seis miembros del personal a tiempo completo este año. Es parte de un esfuerzo nacional respaldado por Themis Fund, una colaboración de donantes dedicada a poner fin a la pena de muerte en Estados Unidos, dijo el director del fondo a estilltravel News. El Fondo Themis se lanzó como una iniciativa del progresivo Fondo Proteus en 2007, cuando una amplia gama de opositores a la pena capital, desde litigantes hasta financiadores, se unieron para encontrar una manera de poner fin a la pena capital en el país.

A medida que las condenas a muerte y las ejecuciones se ralentizaron en todo el país, y algunos estados se deshicieron de ellas por completo, los donantes del Fondo Themis decidieron redoblar sus esfuerzos. En 2014, Hill, un abogado negro de 59 años que comenzó su carrera hace décadas como defensor público, fue nombrado jefe del proyecto, dándole su nombre actual. Desde entonces, ha contratado a Smith, un profesor de derecho blanco de 34 años que se graduó de la facultad de derecho en 2007, para que se desempeñe como director de litigios del proyecto.



Hill comenzó a defender a los prisioneros condenados a muerte en la década de 1990. Smith dejó su trabajo como profesor titular en la Facultad de Derecho de Chapel Hill de la Universidad de Carolina del Norte para unirse al proyecto.

El primer objetivo del Proyecto de la Octava Enmienda es solidificar las bases para un desafío de la Corte Suprema a la constitucionalidad de la pena de muerte. Lo hará, explicó Hill, centrándose en proporcionar pruebas relacionadas con tres áreas principales: la pena de muerte se impone y se aplica cada vez con menos frecuencia; los pocos condados que lo hacen destacan problemas fundamentales con el sistema en sí; y las personas que terminan en el corredor de la muerte no son las peores de las peores, sino las más débiles de las débiles.

Sin embargo, la misión final del Proyecto de la Octava Enmienda es apoyar a los abogados que realmente llevan casos al Tribunal Supremo que tienen como objetivo poner fin a la pena de muerte. Este segundo objetivo, además, ya está en marcha. El proyecto está brindando apoyo en casos potenciales fuera de Louisiana y Texas, según supo estilltravel News.

'El sistema de tribunales penales ocurre en la oscuridad, y la mayoría de la gente simplemente no es consciente de ello'.



Como dijo Hill, eso es lo que somos: iluminamos cómo se ve la pena de muerte cuando miras el sistema de cerca, y brindamos apoyo a nuestros socios y amigos que buscan poner fin a la pena de muerte a través de una victoria en la Corte Suprema. .

Hill y Smith abordan el tema desde mundos diferentes, y con objetivos sutilmente diferentes, pero sus visiones se unen en el objetivo singular de obtener una decisión de la Corte Suprema, en los próximos años, que ponga fin a la pena de muerte.

Creo que hay mucho optimismo y confianza en que el tribunal está cerca de declarar inconstitucional la pena de muerte, dijo Hill. Y creo que el entusiasmo ayuda a generar apoyo para un [proyecto] para coordinar esfuerzos y apoyar esfuerzos que son estratégicos y que pueden ayudar.

Hill no se atribuye el mérito de llevar el movimiento donde está, ni siquiera de lo que está sucediendo ahora.

Es una comunidad diversa, de decenas y decenas de organizaciones, que han estado alrededor y en la lucha durante 30 años en la que la atención se enfoca apropiadamente, dijo. No estoy representando a un solo cliente, y esa es la primera vez que puedo decir eso en 35 años, agregando que él atribuye el enfoque actual en la raza y el sistema de justicia penal a los abogados en el terreno, a las personas que trabajan en el estado. legislaturas e investigadores que han estado haciendo el trabajo.

Sin embargo, hablar extensamente con Hill y Smith proporciona una buena imagen de un brazo agresivo del movimiento abolicionista que ve el potencial de poner fin a la pena de muerte en Estados Unidos en un futuro próximo. Después de trabajar duro durante décadas, cree este grupo, el esfuerzo está llegando a su momento de la verdad.

Como dijo David Menschel, un destacado patrocinador y abogado dentro del movimiento, es hora de que el movimiento esté pensando en cómo llevar un caso a la Corte Suprema, para escuchar lo que dice Breyer.

Esta es la historia de cómo llegó el movimiento de abolición de la pena de muerte y cómo, desde el punto de vista de Hill y Smith, planean ganar.

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Henderson Hill en la corte en un caso capital en 2008 en Atlanta.

EL PASADO:Tenía 15, 16 años, un policía me tiró al suelo como un águila en una investigación criminal. Llevo traje y corbata, dijo Hill, con un suéter ligero y una chaqueta, durante la cena de septiembre. Si no fuera por una dama blanca que salió y dijo: 'Este niño no tuvo nada que ver con nada', tendría una foto policial.

Fue una serie de decisiones, antes de la facultad de derecho, después de la facultad de derecho, hasta el día en que era un adolescente, tirado al suelo, lo que transformó a Hill en uno de los principales defensores de la lucha contra la pena de muerte.

Se convirtió en defensor público en Washington, DC, después de graduarse de la Facultad de Derecho de Harvard en 1981, y tomó el camino de defender a clientes que no podían pagar un abogado porque, como dijo, había visto el abuso del sistema de justicia penal. cómo se ve en la gente de color. Pero no asumió el papel de cruzado que asumió desde entonces. Hill era solo otro abogado joven que trabajaba en D.C. Yo no era uno de esos defensores públicos que fueron al sur para realizar un habeas mientras yo trabajaba en mi carga de casos. Ese no fui yo. Escribí cheques, cheques pequeños.

Sin embargo, alrededor de 10 años después de su carrera, algo cambió. Había visto a amigos, como el destacado abogado del Proyecto de Litigios Capitales de la NAACP, George Kendall, librar una batalla contra la pena de muerte. En 1976, la Corte Suprema restauró la pena capital en los Estados Unidos enargumentos oralesen el caso de abril, y más aún cuandola decisión de la Corte Supremaen junio, quedó claro que el tribunal está cada vez más dividido tanto en la implementación de la pena de muerte en Estados Unidos como en la cuestión más amplia de la constitucionalidad de la pena capital.

Durante las discusiones, los jueces Sonia Sotomayor y Elena Kagan interrogaron agresivamente al abogado de Oklahoma, pero fue el juez Samuel Alito quien llegó a los titulares al acusar a los opositores a la pena de muerte de librar una guerra de guerrillas que dejó a los estados sin poder obtener drogas de ejecución previamente utilizadas y obligados a probar nuevas drogas. como el midazolam en las ejecuciones.

Los comentarios de Alito conmovieron a defensores como Hill, quien dijo que si bien los opositores a la pena capital ciertamente están tratando de encontrar la mayor cantidad posible de formas de contrarrestar la pena de muerte, [e] n sólo parecía muy por debajo de la dignidad del tribunal sugerir que los abogados ' Los argumentos no reflejan las necesidades de sus clientes o los derechos constitucionales legítimos y, en cambio, son cómplices de algún 'movimiento guerrillero', algún movimiento nefasto que existe.

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Frascos del sedante midazolam en la farmacia de un hospital en la ciudad de Oklahoma.

No obstante, la Corte Suprema confirmó el uso de midazolam en Oklahoma en junio, dejando en claro que, sí, los reclusos que desafían un método de ejecución deben proporcionar un medio alternativo. El resultado endicho famoso a principios de este añoque el estado debería matar a más personas.

Queremos poder mostrarle a la Corte Suprema cuán convincente es este consenso sobre el terreno, dijo Smith, pero también queremos poder reflexionar y decir: 'Sabes, ¿sabes qué tan fuera de sintonía estás con otros fiscales de su estado y del país?

Cohen, que a menudo representa a clientes condenados a muerte en la parroquia de Caddo, dijo que llegó a la conclusión de que los problemas son inherentes al castigo en sí.

Hay algo en buscar la muerte de otra persona que corrompe a las personas ... no financieramente, pero corrompe su alma, dijo. Fiscales, para reunir el coraje y la ira, eso es lo que hace que [la pena de muerte] sea diferente. Cuando tienes la muerte, simplemente se vuelve cruel. Parte de eso pueden ser abogados defensores, temerosos por la vida de sus clientes, pero parte de eso, creo, es que los fiscales y jueces se enojan porque necesitas matar a alguien.

Independientemente del motivo de las acciones tomadas por alguien como Cox, dijo Smith, espera que la atención que él y otros están poniendo en los fiscales conduzca a cambios.

Los fiscales no están acostumbrados a que la gente preste atención a lo que están haciendo, dijo Smith. Su objetivo, continuó, es poder decir: 'Este es Dale Cox, por eso es terrible, y esto es lo que ha hecho'.

Por su parte, Hill conecta los argumentos planteados sobre los fiscales con los argumentos anteriores de finales de los noventa que lo llevaron a desempeñar su papel de defensor.

Parecía haber algo en la pena de muerte en sí misma que puso estos extraños incentivos, que pusieron estas extrañas presiones políticas sobre las fuerzas del orden y los fiscales de distrito, dijo, y estas presiones afectaron su fidelidad al proceso de investigación o a las decisiones de la fiscalía.

'Fiscales, para armar el coraje y la ira, es lo que hace que [la pena de muerte] sea diferente. Cuando tienes la muerte, simplemente se vuelve cruel ''.

Kase, del Servicio de Defensa de Texas, dijo que las preocupaciones sobre la inocencia han cambiado la percepción pública sobre la pena de muerte en Texas.

Creo que lo que está viendo en Texas es esta creciente comprensión de que la gente está inquieta por los casos de inocencia. Este año sacamos a nuestro decimotercer hombre del corredor de la muerte, y el estado retiró los cargos en su contra, una referencia a Alfred Dewayne Brown, quien fueentregadohasta octubre.

Sin embargo, algunos de estos problemas no se deben a fiscales demasiado entusiastas o mala conducta de la policía, dijo Smith, sino a lo terribles que son los sistemas de representación en muchos de esos lugares que todavía usan la pena de muerte.

Smith dijo que, si bien el Proyecto de la Octava Enmienda y otros esfuerzos no pueden inundar los condados con cientos de millones de dólares para hacer el trabajo de ese estado con sus sistemas de defensores públicos, pueden tratar de detener la ola de condenas a muerte.

[S] i nos esforzamos un poco ... ¿podemos mantener las oraciones bajas? Dijo Smith. Quiere poder demostrar que cuando proporciona una representación legal mínimamente adecuada, las condenas a muerte y las ejecuciones se mantienen bajas, y eso fomenta esta narrativa de consenso.

Al igual que con el beneficio que ve en llamar a los fiscales, Smith cree que el mismo estándar debería aplicarse también a los abogados defensores. Si no va a presentar ninguna moción y si va a traspasar a sus clientes, dijo, la gente debe saber quién está causando estos problemas importantes en estas ubicaciones.

El trabajo durante los últimos 15 años exponiendo y defendiendo los problemas en todos estos frentes, desde los fiscales y la policía hasta los abogados defensores y las denuncias de inocencia, ha cambiado el sistema de justicia penal, afirma Hill, de una manera que ha hecho que su trabajo en este momento. posible.

Antes de todo esto, dijo, el sistema de justicia penal había estado operando tras bambalinas, y le apasiona el hecho de que se ve a sí mismo y al proyecto como un papel para cambiar eso.

El sistema de tribunales penales ocurre en la oscuridad, y la mayoría de las personas simplemente no lo saben. En la medida en que podamos quitarle la tapadera en los 15 [condados con el] mayor uso de casos capitales, podemos comenzar a hacerlo en los casos no capitales donde estos abusos realmente ocurren todos los días, dijo. El encarcelamiento masivo no comienza con la corte federal y estos mínimos obligatorios. El tribunal federal es la última etapa del mismo.

Resumiendo su trabajo, Smith dijo: 'Mucho ha sido tan malo durante tanto tiempo, pero nadie le ha prestado atención'. Ese es el poder de la disidencia del juez Breyer ... decir: 'Díganos cómo se ve esto aquí'. Y le diremos cómo se ve.

Foto de Denis Poroy / AP

Juez de la Corte Suprema de Estados Unidos Anthony Kennedy

LA CORTE:Todo esto lleva finalmente a que el caso de la Corte Suprema de los Estados Unidos impugne la constitucionalidad de la pena de muerte, un caso que, casi con certeza, requeriría el voto del juez Anthony Kennedy para tener éxito.

Si bien los defensores no están de acuerdo sobre el cronograma para llevar un caso a la Corte Suprema, y ​​los propios jueces tienen la última palabra sobre si aceptarán un caso, está claro que los defensores ven un momento clave que aprovechar.

De alguna manera, el momento ya está aquí. Abogados de varios estados ya han planteado la cuestión de la constitucionalidad de la pena de muerte a los jueces en solicitudes de última hora para detener las próximas ejecuciones, aunque el tribunal aún no ha aceptado ninguna de esas solicitudes.

En los casos que llegan a la corte, el Proyecto de la Octava Enmienda ha estado brindando apoyo a los abogados detrás de posibles casos fuera de Texas, con un equipo legal dirigido por Neal Katyal de Hogan Lovells y Louisiana, dirigido por Cohen. También hay otros casos en trámite, incluido un caso fuera de Pensilvania, donde se espera una presentación en la Corte Suprema por parte de la oficina del defensor federal este mes.

Pablo Martínez Monsiváis / AP

Los jueces de la Corte Suprema Ruth Bader Ginsburg y Stephen Breyer

Además de los abogados que presentan el reclamo en apelaciones de pena de muerte, agregó Menschel, también existe la posibilidad de que la Corte Suprema [pueda] otorgar un certificado en un caso de pena de muerte y agregar esta pregunta. Solo se necesitan cuatro jueces para hacer eso.

Gran parte de la charla este verano se centró en las acciones de los cuatro jueces que podían hacer eso: la disidencia de Breyer; La decisión de Ginsburg de unirse a él; y los otros dos jueces muy escépticos del castigo en los argumentos orales, Sotomayor y Kagan.

Sin embargo, las verdaderas preguntas se han dirigido, como tantas, a Kennedy.

Smith señaló el hecho de que varias sentencias clave relacionadas con la pena de muerte o fallos relacionados en los últimos años han sido decisiones que Kennedy escribió o se adhirió.

Él y otros señalan, principalmente, el 2010 de Kennedy opinión para el tribunal poner fin a las sentencias de cadena perpetua sin posibilidad de libertad condicional para menores en casos distintos de asesinato. Kennedy había escrito antes la decisión de la mayoría poner fin a la pena de muerte para los menores, pero, en la decisión de 2010, Kennedy expuso una opinión que los defensores encuentran particularmente útil para su causa sobre cómo se muestra un consenso nacional en contra de un castigo.

Al describir no solo las prohibiciones legales sobre el castigo en cuestión, Kennedy también examinó el uso de la sentencia en otros estados y encontró que, de hecho, solo 12 jurisdicciones sentenciaban a menores a cadena perpetua sin libertad condicional en casos que no eran de asesinato. Kennedy escribió que tal evidencia muestra que [l] a práctica de imposición de sentencias ahora bajo consideración es extremadamente rara y posteriormente la anuló.

Smith y otros también señalan a Kennedy decisión de la corte el año pasado revocando el estatuto de Florida que establece un umbral de 70 puntos de CI, por encima del cual una persona no puede buscar ser excluida de la pena de muerte debido a una discapacidad intelectual. (Kennedy se había unido la decisión de 2002 poner fin a la pena de muerte para las personas con discapacidad intelectual).

Al derogar la disposición del umbral, Kennedy escribió en parte: Para hacer cumplir la protección constitucional de la dignidad humana, esta Corte se fija en los `` estándares de decencia en evolución que marcan el progreso de una sociedad madura ''. Examinando nuevamente el consenso de la práctica, además de Kennedy concluyó que había una fuerte evidencia de consenso de que nuestra sociedad no considera este límite estricto como apropiado o humano.

Es realmente aterrador cuando alguien mucho más inteligente que tú dice que no tienes ninguna posibilidad de atrapar al [Juez] Kennedy y así que no lo intentes.

Para Smith, este es el objetivo y el valor del trabajo del condado del Proyecto de la Octava Enmienda, así como cualquier éxito en todo el estado: es una forma de mostrar un consenso.

También considera que estos casos proporcionan una idea, junto con la disidencia de Breyer, de que se está produciendo un cambio real dentro de la corte. [Aquí] hay un tribunal que tiene una jurisprudencia que es fluida, y realmente están comenzando a prestar atención a medida que se desarrolla a las cosas que realmente importan, dijo Smith. Y tiene cinco votos, incluido el juez Kennedy. Lo ve en varios casos de pena de muerte, y luego lo ve con cadena perpetua sin libertad condicional, y tiene al juez Kennedy hablando sobre el confinamiento solitario, dijo Smith, refiriéndose a los comentarios que Kennedy ha hecho en el transcurso de este año sobre el confinamiento solitario. .

Baich dijo que, a la luz de esos votos, estaba observando de cerca a Kennedy este abril en las discusiones sobreGlossipDesafío al uso de midazolam en Oklahoma.

No sé si tuvo una buena vista del juez Kennedy durante la discusión enGlossip, pero parecía estar muy preocupado. Y, en realidad, hizo una pregunta, y fue muy brusco en la forma en que la hizo, pero lo vi sentado allí con la mano levantando la cabeza, y se veía muy preocupado, dijo Baich.

Si bien solo está especulando, Baich también dijo que tenía un motivo para estar atento: lo que escuchamos de sus antiguos secretarios es que se toma muy en serio los casos de pena de muerte y que le preocupan.

Este tema es, dijo Smith, un papel clave de la Corte Suprema, y ​​uno en el que el voto y la filosofía de Kennedy es clave. [L] a Octava Enmienda les dice específicamente, de manera única, sobre los castigos excesivos, 'Oye, habrá ocasiones en las que el impulso retributivo de las personas sea demasiado, en las que actúen demasiado rápido o no tengan toda la información'. Dijo Smith. Y el papel de los tribunales es ser un principio restrictivo, y realmente nunca lo ha sido.

Smith, Hill y el Proyecto de la Octava Enmienda, junto con otros abogados, defensores y muchos otros en todo el país, creen que su trabajo y los puntos de vista de Kennedy podrían conducir a un cambio.

El juez Kennedy y la corte tienen que pensar que esta es una oportunidad para hacer realidad esa promesa de hace tanto tiempo al comienzo de este país de una manera sostenida y permanente, dijo Smith, creo que [eso] sería un poder increíblemente poderoso cosas que hacer. Y dado lo que están haciendo, no solo la esperanza, sino lo que han estado haciendo y diciendo, debes imaginar que parece que vamos en esa dirección.