Epigenética

madre-nieta-abuelaEpigenéticase refiere a los cambios hereditarios que afectan la expresión génica sin afectar la secuencia de ADN subyacente (ácido desoxirribonucleico). La epigenética también se puede describir como el estudio de las modificaciones químicas que afectan la activación o el silenciamiento de genes no causados ​​por cambios en la secuencia del ADN, los factores ambientales que intervienen en estas modificaciones químicas y las formas en que se heredan estas modificaciones o marcadores.

Entendiendo la epigenética

La epigenética se refiere al estudio de la forma en que los diferentes grupos químicos se unen a la estructura del ADN o junto a ella. Estos grupos químicos no cambian la estructura subyacente del ADN, pero afectan la forma en que se expresan los genes afectados. En otras palabras, el epigenoma, una “etiqueta” química que se adhiere al ADN, puede cambiar y reaccionar, mientras que el ADN permanece igual durante toda la vida. A lo largo de la vida, el epigenoma reacciona a envejecimiento , nutrición, medio ambiente y otros eventos y aspectos del desarrollo humano, y esta reacción puede causar cambios físicos duraderos.



La epigenética es un campo multifacético y en desarrollo. Los siguientes conceptos fundamentales describen los principios generales de la epigenética:



  • Los cambios epigenéticos son una parte normal del desarrollo humano:La epigenética es el estudio de los mecanismos mediante los cuales las células con el mismo ADN se expresan de forma única a lo largo del desarrollo humano. Por ejemplo, los marcadores epigenéticos le dicen a un cerebro célula para que actúe como una célula del cerebro y una célula de la piel para actuar como una célula de la piel, aunque esencialmente tengan el mismo material de ADN.
  • Los cambios epigenéticos pueden verse influenciados por la nutrición, el medio ambiente y la salud:Las toxinas o las condiciones ambientales pueden alterar las formas en que se regulan los genes. Por ejemplo, la desnutrición experimentada en la niñez puede causar enfermedades en la edad adulta, debido al silenciamiento de ciertos genes. Incluso si una persona finalmente logra un estilo de vida saludable, estos cambios epigenéticos aún pueden tener un efecto.
  • Los eventos importantes pueden cambiar la forma en que se expresan los genes:Los estudios han demostrado que los niños que experimentan trauma a una edad temprana puede ser susceptible a cambios biológicos que los afectarán más adelante en la vida. Por ejemplo, un niño de 8 años que está físicamente abusado a diario puede experimentar cambios epigenéticos en respuesta al nivel de estrés y trauma experimentado. Estos cambios pueden afectar la forma en que ese niño responde al estrés cuando sea adulto.
  • Los cambios en la expresión genética se pueden heredar durante generaciones:Las experiencias de los padres se pueden transmitir a los hijos en forma de etiquetas químicas adjuntas al código genético. Por ejemplo, los cambios epigenéticos dañinos que pueden ocurrir en un padre que abusa del alcohol puede transmitirse a un niño.
  • Los cambios epigenéticos pueden ser reversibles:Muchos esperan que el estudio de la epigenética produzca curas potenciales para enfermedades como cáncer , Alzheimer y diabetes. Por ejemplo, si los investigadores pueden determinar qué combinaciones de genes afectan qué enfermedades, podrían revertir el silenciamiento de estos genes.

El estudio de la epigenética también proporciona información sobre la naturaleza versus la crianza debate. Los estudios de gemelos ayudan a los investigadores a comprender cómo la biología y el medio ambiente juegan un papel en el desarrollo humano. Los gemelos idénticos tienen códigos genéticos idénticos; por lo tanto, cuando solo un gemelo desarrolla una enfermedad, a menudo se exploran los factores ambientales, ya que los cambios epigenéticos pueden haber sido activados por ciertos eventos ambientales que solo experimentó un gemelo. Del mismo modo, cuando ambos gemelos desarrollan una enfermedad, se pueden analizar factores biológicos y genéticos. De esta manera, los estudios de gemelos pueden ser extremadamente útiles para determinar las causas y los medios para la prevención de diversas enfermedades.

La historia de la epigenética

El origen de la epigenética se remonta al trabajo de mediados del siglo XX de los científicos Conrad H. Waddington y Ernst Hadorn. Mientras realizaban investigaciones que se centraban en la biología del desarrollo y la genética, Waddington y Hadorn desarrollaron un modelo temprano para el campo que ahora se llama epigenética. Aunque su trabajo parecía prometedor, fue rechazado por la comunidad científica de la época y el desarrollo del campo se estancó.

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En la década de 1990, el interés científico por la asimilación genética llevó a Waddington a revisar su trabajo. Desde entonces, el campo ha evolucionado significativamente y los hallazgos de la investigación continúan destacando la conexión entre la epigenética y los problemas de salud física y mental, con la esperanza de que la conexión conduzca a avances en el tratamiento y la prevención de enfermedades.

Epigenética y salud mental

Como resultado del vínculo entre la epigenética y la prevención de enfermedades, los campos de la epigenética y la salud mental tienen una fuerte conexión. Muchos estudios ya han identificado mecanismos epigenéticos que podrían conducir al desarrollo de varios problemas de salud mental. Las investigaciones indican que los cambios epigenéticos pueden estar relacionados con el desarrollo de las siguientes condiciones:

Además de estos hallazgos, los estudios han demostrado que los hijos de adultos que experimentaron abuso o negligencia en la niñez pueden heredar las modificaciones epigenéticas que resultaron del abuso. Por lo tanto, tanto la salud mental de los padres que sufrieron el abuso como la de los hijos que pudieran tener pueden verse afectadas. Las experiencias traumáticas a menudo dejan 'cicatrices' moleculares que se adhieren al ADN de una persona, lo que afecta el desarrollo y la salud mental durante toda la vida.



Estos hallazgos pueden ser preocupantes para algunos, pero implican la importancia de la prevención del estrés como factor para evitar los efectos epigenéticos negativos. Además, los investigadores pueden utilizar estos hallazgos en el futuro para la prevención y cura de ciertos problemas de salud mental.

Referencias

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